Desde cuando el nuevo propietario de Twitter, Elon Musk, decidi√≥ eliminar con la ? al familiar p√°jaro azul que trinaba en la red, muchas personas se preguntan por qu√© una ‚Äúequis‚ÄĚ y qu√© mensaje se quiere transmitir. Eso no lo s√© y la respuesta correcta no la van a encontrar en las siguientes l√≠neas, pero s√≠ les voy a contar algunos datos desconocidos sobre esta letra que poco se usa en el espa√Īol pero que en cambio, mucho se utiliza en las matem√°ticas.

Naturalmente para los matemáticos la x tiene un significado especial y es tal vez la letra más frecuentemente usada al convertirse en la preferida para denotar incógnitas y variables desde cuando Descartes popularizó su uso.

Es adem√°s bastante llamativo que el nuevo logo de Twitter, ?, tenga ese tipo de letra caracter√≠stica de trazo doble, al estilo de las letras utilizadas en matem√°ticas para denotar los conjuntos de n√ļmeros naturales, enteros, racionales, reales o complejos

 

Sin duda, la nueva imagen de Twitter debe guardar alguna relaci√≥n con las matem√°ticas, pero tambi√©n puede tratarse de un mensaje particularmente confuso enviado con esa letra que bien puede reconoc√©rsele como si fuese pr√≥fuga, ¬Ņno es acaso la letra m√°s buscada?

La x, como incógnita, designa aquello que desconocemos, pero cuando la utilizamos para llenar formularios o para tachar lo que está mal, se convierte en todo lo contrario, pues reafirma lo que conocemos. 

La x se escribe con rabia o con deleite, pero casi siempre sintetiza y aclara. Se puede usar para describir, por ejemplo, a esa persona que cambia de opini√≥n o de comportamiento con frecuencia: ‚Äúes m√°s variable que x‚ÄĚ, decimos. Y hasta para dar una muy bonita e ingeniosa definici√≥n de la matem√°tica: ‚Äúes el arte de despejar la antip√°tica x‚ÄĚ. En fin, con el tiempo su uso ha venido ampli√°ndose, incluso trasciende el √°mbito de las matem√°ticas y se utiliza en la publicidad, la literatura, el cine, y ahora en las redes sociales como ?.

Sobre su verdadero origen, la versi√≥n m√°s aceptada afirma que esta letra naci√≥ hace 3000 a√Īos de la palabra √°rabe shei, usada para referirse a una cantidad num√©rica desconocida. Los griegos la habr√≠an traducido como xei, que era mucho m√°s f√°cil de leer en el alfabeto hel√©nico. Con el tiempo¬†xei se fue acortando hasta convertirse en x.¬†

Pero sobre el origen de la letra x especialmente en matemáticas, antes de Descartes, conozco otra versión poco difundida. La historia que he leído describe a un personaje persa fantástico llamado Omar Jayam, que en realidad se llamaba Omar ibn Ibrahimal-Khayyami, quien vivió en la actual Irán entre 1048 y 1131, y pasó a reconocérsele bajo el nombre de Khayyam y luego simplemente como Jayam.

Antes de dedicarse a la literatura este personaje cultiv√≥ las matem√°ticas y la astronom√≠a. Particip√≥ en la modificaci√≥n del calendario persa que se basaba en el calendario lunar y en su trabajo de investigaci√≥n calcul√≥ la duraci√≥n de un a√Īo exacto sin errores, desmintiendo la teor√≠a de que el a√Īo ten√≠a 365 d√≠as. Su c√°lculo era mucho m√°s preciso que el que se us√≥ siglos despu√©s en el calendario gregoriano. En matem√°ticas fue pionero en el estudio de los binomios y dej√≥ numerosos tratados. En uno de ellos concluy√≥ que no se pod√≠an resolver ecuaciones de tercer grado con regla y comp√°s y llam√≥ shay (cosa, algo) a la inc√≥gnita, que al pasarse al castellano se pronunciar√≠a xay, y de ese sonido a la actual x.¬†

Posteriormente Jayam se dedicó a la poesía principalmente. Sus composiciones hablan de las cosas buenas de la vida, de los placeres terrenales, del vino, del universo y de la naturaleza.

‚ÄúDec√≠s que correr√°n r√≠os de vino, ¬Ņes el para√≠so una taberna?¬†

Dec√≠s que todo fiel tendr√° dos hur√≠es, ¬Ņes el para√≠so un burdel?‚ÄĚ

La obra de Jayam llegó a Europa a través de algunos investigadores de la poesía persa, uno de ellos fue Edward Cowell, un inglés que dominaba el idioma persa, catedrático de Cambridge, que fue quien descubrió uno de los manuscritos de Omar Jayam y empezó a dar a conocer sus obras.

Pero volviendo sobre el origen √°rabe de la x, no hay duda de que fue Descartes quien populariz√≥ su uso en matem√°ticas, tal vez inspirado en trabajos anteriores. Descartes propuso en su obra titulada La G√©om√©trie, publicada en 1637, que se emplearan las primeras letras del alfabeto (a, b, c) para las cantidades conocidas y las √ļltimas (x, y, z) para las desconocidas y utilizar especialmente la x como inc√≥gnita porque son las inc√≥gnitas las que aparecen frecuentemente en los textos matem√°ticos y tambi√©n por ser la letra x¬†la que menos se utilizaba en el ingl√©s.

Existe tambi√©n una teor√≠a seg√ļn la cual el origen de la x como inc√≥gnita habr√≠a sido gracias al matem√°tico italiano Pietro Cataldi (1548-1626), quien represent√≥ lo desconocido como un 1 tachado, que posteriormente evolucionar√≠a en una x. Pero lo cierto es que el uso de la x matem√°tica se extendi√≥ hasta nuestros d√≠as gracias a los trabajos de Descartes.¬†

Ahora el reto es despejar esa nueva inc√≥gnita denotada como ? para poder responder la pregunta sobre su significado en las redes sociales. Encontrar la respuesta sobre la verdadera intenci√≥n de su aparici√≥n resolver√° esta curiosa e inesperada ecuaci√≥n que una vez m√°s, en otra dimensi√≥n y en un nuevo √°mbito, tiene como protagonista a ‚Äúequis‚ÄĚ.

@MantillaIgnacio

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