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Combustible ‘premium’ a partir de aguas residuales (‘Scum-to-Biodiesel’)

La espuma que generan las depuradoras de tratamiento de aguas residuales en el mundo podría convertirse en la materia prima de una industria ambientalmente sostenible y sorprendentemente económica.

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Por: César Andrés Rodríguez
Periodista Blog El Río

¿Cuánto tiempo más podremos seguir consumiendo recursos al ritmo actual? ¿tendrá límites nuestra capacidad de generar combustible y energía dependiendo exclusivamente de la naturaleza? Dentro del contexto actual, en el cual se hacen evidentes las consecuencias de la explotación desmedida y la contaminación de nuestros ecosistemas, se hacen necesarias las investigaciones científicas de vanguardia que permitan postular sustitutos ideales a los recursos naturales, los cuales, en un futuro y por cuenta de las actividades humanas, terminarán agotándose.

En el difícil proceso de revolucionar los hábitos de consumo globales, los investigadores han realizado grandes esfuerzos y avances en los campos de innovación energética y tecnología de hidrocarburos. De hecho, diferentes fuentes de energías alternativas y renovables se han ido instaurando progresivamente en nuestra sociedad, como es el caso de los biocombustibles. Además, la adopción de dichas alternativas se ha ido popularizando entre las personas, evidenciando el postulado fundamental de los abanderados en la lucha ambiental.

Recientemente, un grupo de investigadores estadounidenses, bajo el liderazgo del profesor Roger Ruan, evaluó y desarrolló, una innovadora tecnología para la obtención de biodiesel, la cual demoró un año en ser lanzada al campo científico, y que emplea en su totalidad los residuos generados en los procesos de tratamiento de aguas residuales, es decir, aquella ‘espuma’ obtenida en los digestores en la etapa de tratamiento ‘primario’ se convierte en la materia prima de este ingenioso sistema.

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¿Por qué reutilizar una espuma que, a simple vista, evidencia toxicidad, contaminación y representa desechos indeseables? El equipo investigador afirma que estos residuos (conocidos en inglés como ‘Scum’) constituyen una enorme fuente de energía recuperable, ya que contienen altas cantidades grasas vegetales y animales, además de elementos como ceras, aceites minerales, residuos de alimentos y materiales plásticos. También encontraron que, por lo menos, el 60% de la materia obtenida a partir de la espuma y procesada naturalmente es contenido ‘lipídico’ que se puede convertir en biodiesel de alta calidad.

Ésta tecnología es además una fuente más económica, con mayores facilidades de producción y una alternativa que genera mayores ingresos que algunas ya en funcionamiento. En ella emplean una combinación de lavado ácido y catálisis por esterificación de los residuos para eliminar el jabón y las impurezas, mientras que se transforman los ácidos grasos libres a ésteres metílicos (metanol, etanol). Posteriormente realizan un lavado para facilitar la separación del biodiesel y la glicerina dejando como resultado un 70% de residuos secos, los cuales son filtrados y convertidos finalmente en combustible de alta calidad.

El equipo científico estima una producción equivalente a alrededor de 134.000 galones de biodiesel por año, únicamente para la planta de tratamiento de aguas residuales de Saint Paul (Minnesota), lo que convertiría a ‘scum-to-biodiesel’ en una de las alternativas más sustentables y de mayor rendimiento en el mundo. Todo indica que esta tecnología podría proporcionar grandes beneficios al medio ambiente debido, entre otros, a la reducción de la explotación de combustibles fósiles y a la disminución de emisiones de gases de efecto invernadero, además, conseguiría solventar, en menor proporción, las necesidades energéticas propias de la industria de tratamiento de aguas contaminadas y reducir, tanto sus costos de operación, como su impacto ambiental en los ecosistemas del mundo.

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*Para conocer más detalles y descargar el documento de investigación ingrese aquí.

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